Después del huracán, los signos de una crisis de salud mental persiguen a Puerto Rico

Milagros Serrano Ortiz en su casa en Toa Baja, PR, donde murieron al menos nueve personas y los niveles de agua alcanzaron los 12 pies durante el huracán María. 

Sus recuerdos de la tormenta vinieron en destellos: gritos de los vecinos, agua que brota, nadar contra corriente con su hijo.

Para Milagros Serrano Ortiz, una abuela de 37 años con cabello largo y rizado, la pesadilla no terminó ahí. Después de dos días de refugiarse en el piso de arriba de una casa al otro lado de la calle, regresó a su casa para encontrar las paredes cubiertas de barro y un vil hedor que emanaba de sus preciadas posesiones, que se estaban pudriendo por el calor.

Angustiada y abrumada, confesó recientemente a un psicólogo en una clínica de emergencia que había comenzado a tener pensamientos perturbadores y preocupaciones de que podría actuar en consecuencia.

“¿Cómo qué?”, ​​Preguntó el doctor.

Como si se tragara un frasco de píldoras, dijo, “nunca se despertaba y ya no sentía dolor”.

Los violentos vientos y las fuertes lluvias del huracán María fueron un asalto de 72 horas a la psique puertorriqueña. Hay signos de advertencia de una crisis de salud mental en toda regla en la isla, dicen funcionarios de salud pública, con gran parte de la población mostrando síntomas de estrés postraumático.

Puerto Rico ya estaba luchando con un aumento en la enfermedad mental en medio de una recesión de 10 años que trajo el aumento del desempleo, la pobreza y la separación familiar causada por la emigración. Los funcionarios de salud pública y los cuidadores dicen que María ha agravado el problema.

Una foto de la Sra. Serrano Ortiz con sus dos hijos mayores. Su casa se inundó hasta el techo durante el huracán. 

Muchos puertorriqueños están reportando intensos sentimientos de ansiedad y depresión por primera vez en sus vidas. Algunos son paranoicos porque un desastre golpeará nuevamente. Y las personas que tenían enfermedades mentales antes de la tormenta y que han sido suspendidas de la terapia y la medicación, han visto deteriorarse sus condiciones.

“Cuando comienza a llover, tienen episodios de ansiedad porque creen que su casa se va a inundar nuevamente”, dijo el Dr. Carlos del Toro Ortiz, el psicólogo clínico que trató a la Sra. Serrano Ortiz. “Tienen palpitaciones del corazón, sudoración, pensamientos catastróficos. Piensan ‘Me ahogaré’, ‘Voy a morir’, voy a perder todo ‘. “

Con el huracán casi dos meses en el pasado, la isla todavía está en estado de shock. Sus residentes están atormentados por docenas de muertes causadas por la tormenta, y muchas más muertes cercanas a la vida. Los recordatorios son ineludibles. Se encuentran en montones de escombros podridos, tan altos como casas que aún se alinean en muchas calles y en teléfonos celulares que son inútiles para controlar a los miembros de la familia.

Regresar a una rutina es el paso más importante hacia la superación del trauma, de acuerdo con los médicos y los funcionarios de salud pública. Pero para la mayoría de los puertorriqueños, las barreras logísticas como la escasez de agua y electricidad , así como las escuelas y empresas cerradas, lo hacen imposible.

Desde el 20 de septiembre, cuando la tormenta llegó a tierra a las 6:15 de la mañana, más de 2.000 llamadas han superado una línea telefónica de emergencia para crisis psiquiátricas mantenidos por el departamento de salud de Puerto Rico – el doble del número normal para ese período de tiempo, a pesar de que la mayoría de los residentes todavía no tienen teléfonos funcionando. Las autoridades puertorriqueñas dijeron que los suicidios habían aumentado -se han informado 32 desde la tormenta- y muchas más personas de lo normal han sido hospitalizadas después de ser consideradas peligrosas para ellos mismos o para otros.

En la clínica de salud de emergencia en Toa Baja, donde vive la Sra. Serrano Ortiz, el Dr. Toro dijo que había estado pidiendo desesperadamente ayuda a colegas de otras ciudades porque la instalación estaba llena de personas que necesitaban atención de salud mental.

Debido a que está en una zona de inundación, Toa Baja fue una de las áreas más afectadas en Puerto Rico. Al menos cuatro personas murieron allí y los niveles de agua alcanzaron un máximo de más de 12 pies. La ciudad de 80,000 al oeste de San Juan se inundó varias veces, cada vez que llovió después de que María falleció.

El Dr. Carlos del Toro Ortiz se reunió con un paciente en la clínica de emergencia en Toa Baja. Los expertos en salud mental temen que Puerto Rico se acerque a una crisis. 

En sus casi 20 años de práctica de la psicología, el Dr. Toro dijo que nunca antes había hospitalizado a tantas personas con pensamientos suicidas u homicidas en tan corto período de tiempo. De las aproximadamente 2.500 personas que habían acudido a la clínica desde que abrió sus puertas dos semanas antes, más del 90 por ciento fueron derivadas a exámenes de salud mental, dijo el Dr. Toro. Él y otros practicantes en la clínica ya habían referido al menos a 20 personas a salas psiquiátricas en otras partes de la isla.

“Esta es una situación de emergencia”, dijo. “Todavía nos está afectando. Hay personas que no hemos visto “.

Los trabajadores de salud se preparan para efectos similares a los observados en Nueva Orleans después del huracán Katrina y en Haití después del terremoto de 2010, donde los casos de enfermedades psiquiátricas tanto moderadas como graves se dispararon. En Nueva Orleans, muchas personas experimentaron insomnio, deterioro cognitivo y pérdida de la memoria a corto plazo, que se conoció coloquialmente y entre los investigadores como “Cerebro de Katrina”.

Las pérdidas prolongados de electricidad , de agua o de comunicaciones de infraestructura se han relacionado con la aparición de las crisis de salud mental, dijo el doctor Domingo Marqués, el director de la psicología clínica en la Universidad de Albizu, una universidad de postgrado prominente de la psicología en la isla con las clínicas en dos grandes ciudades . Todos esos elementos han estado implacablemente presentes en Puerto Rico.

“Y todo esto está sucediendo a la vez”, dijo. “Lo que hemos perdido es la base que mantiene unida a la sociedad”.

Dijo que los puertorriqueños tendrían que ajustar su definición de normalidad para funcionar: “Es ‘sobreviví’. Mi familia no murió “. Esa es la nueva definición de OK “

Esta temporada de huracanes ha causado angustia mental, y la presión sobre los recursos para el tratamiento que, en todo el Caribe, de acuerdo con informes de la n ITED Unidos Islas Vírgenes , Dominica y Antigua .

Laura Rodríguez dependía de una rutina diaria estricta para manejar su trastorno límite de la personalidad, una rutina trastornada por el huracán María. 

La división de salud mental del departamento de salud puertorriqueño recibió $ 3 millones de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias para coordinar una respuesta a María, dijo Suzanne Roig, la administradora de la agencia puertorriqueña.

Sus médicos han estado tocando puertas en las partes más afectadas de la isla y han visitado refugios de emergencia donde han estado viviendo personas que perdieron sus hogares.

“Estamos tratando de llegar a las personas para decirles que esta crisis pasará”, dijo, “y que no deben tomar decisiones permanentes”.

La agencia también comenzó una iniciativa para monitorear las redes sociales y organizó intervenciones en un puñado de hogares de personas que publicaron lo que parecían ser notas de suicidio.

Durante las horas de gran volumen, los miembros de su personal han estado tomando turnos extra y trabajando horas extras para responder al aumento en las llamadas telefónicas a la línea directa de crisis de emergencia las 24 horas.

Además de luchar con sus propias emociones, la Sra. Roig dijo que los que llamaban en apuros habían informado sobre niños que no habían hablado desde la tormenta o que lloraban inconsolablemente cuando llovía. Y las personas con enfermedades mentales graves que habían experimentado episodios psicóticos habían sido encerradas dentro de habitaciones por miembros de la familia que no sabían qué más hacer.

“Las personas que tienen una receta no pueden ir a una farmacia”, dijo la Sra. Roig. “Si pueden llegar a la farmacia, es posible que no esté abierta”. Si está abierto, es posible que no tengan el medicamento “.

The New York Times